• Anthropologie: la première vertèbre cervicale de 'Little Foot', un australopithèque, daté de 3.67 millions d’années, nous renseigne sur la biologie d'Australopithecus! ____¤202004

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «The atlas of StW 573 and the late emergence of human-like head mobility and brain metabolism» sont publiés dans la revue Scientific Reports, rapporte que les fouilles minutieuses et la numérisation du crâne de 'Little Foot', un australopithèque, vieux de 3.67 millions d’années, a permis de mettre au jour la première vertèbre cervicale presque intacte de ce spécimen, cette vertèbre constituant un élément clé dans la reconstitution de la biologie de notre ancêtre lointain Australopithecus.

     

    Relevons tout d'abord que «notre connaissance de la biologie de notre ancêtre lointain, Australopithecus, qui a vécu il y a plus de 2 millions d’années en Afrique, est limitée par la nature fragmentaire du registre fossile»: nous ignorons ainsi «les contextes de la mise en place de deux caractères essentiels dans notre évolution, c’est-à-dire notre capacité à se déplacer debout (bipédie) et l’organisation complexe de notre cerveau».

     

    Dans ce contexte, le squelette de 'Little Foot' (*), «découvert en 1994 et 1997 sur le site de Sterkfontein, dans le 'Berceau de l’Humanité' en Afrique du Sud, qui est le squelette, à ce jour, «le plus complet d’Australopithecus jamais retrouvé (complet à plus de 90% contre 40% seulement pour 'Lucy')», constitue «l’un des plus anciens témoignages de l’évolution de notre lignée en Afrique australe».

     

    Immatriculé StW 573, il «a été numérisé à l’aide d’un microtomographe à l’Evolutionary Studies Institute de l’Université du Witwatersrand à Johannesburg». Grâce à «cette technique d’imagerie, bien plus précise que l’imagerie médicale traditionnelle (ici nous parlons d’une résolution de 88 microns pour le crâne)», la première vertèbre cervicale de 'Little Foot', «encore encastrée dans le sédiment adhérent à la base du crâne», a pu être extraite virtuellement.

     

    Soulignons ici que « la première vertèbre cervicale (aussi appelée atlas) est un élément clé de la biologie des vertébrés», car, d'une part, l'examen de cet élément jouant le rôle d'interface «entre le crâne et le reste de la colonne vertébrale» fournit «de précieuses informations sur les mouvements de la tête et du cou chez l’individu, et donc sur sa mobilité en générale», et «d’autre part, cette vertèbre conserve la trace du passage des artères vertébrales qui irriguent le cerveau» de sorte qu'en mesurant ces ouvertures, il est possible d'estimer «le débit sanguin qui alimentait le cerveau de ces spécimens fossiles».

     

    Alors que, jusqu’ici, «l’atlas d’Australopithecus n’était connu que par des spécimens partiels», la «presque totalité de l’atlas de 'Little Foot' est préservée». De ce fait, l’anatomie de cette vertèbre a pu être «comparée à deux autres spécimens d’Australopithecus, StW 679, qui provient du même site que 'Little Foot' mais d’une couche géologique plus récente, et AL 333-83, qui a été découvert sur le site de Hadar dans les années 70 en Éthiopie, où 'Lucy' a été exhumée».

     

    Non seulement, cette étude a «révélé un répertoire de mouvements de la tête et du cou chez 'Little Foot' compatible avec des activités dans les arbres (mais n’excluant pas une bipédie au sol)», mais elle a également mis en évidence «des différences notables entre 'Little Foot' et le second spécimen géologiquement plus récent de Sterkfontein, suggérant une pratique de la bipédie de plus en plus fréquente au cours de l’évolution d’Australopithecus».

     

    En outre, la modélisation du débit sanguin irriguant le cerveau indique «que la consommation en énergie du cerveau chez Australopithecus était bien inférieure à celle du cerveau humain actuel», une particularité qui «peut s’expliquer par un volume cérébral plus petit (environ trois fois plus petit que le nôtre) ou encore un régime alimentaire pauvre en ressources animales».

     

    Lien externe complémentaire (source Wikipedia)

    (*) Little Foot

     

     


    Tags Tags : , , , , , , , , , , , ,
  • Commentaires

    Aucun commentaire pour le moment

    Suivre le flux RSS des commentaires


    Ajouter un commentaire

    Nom / Pseudo :

    E-mail (facultatif) :

    Site Web (facultatif) :

    Commentaire :