• Astrophysique: des données provenant du radar SHARAD suggèrent que des quantités de glace d'eau importantes se cachent, à faible profondeur, dans la région d'Utopia Planitia (Mars)!____¤201611

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «SHARAD detection and characterization of subsurface water ice deposits in Utopia Planitia, Mars» ont été publiés dans la revue Geophysical Research Letters, révèle que des données recueillies par le radar SHARAD (Shallow Subsurface Radar) laissent penser que des quantités de glace d'eau importantes se cachent sous la surface, à faible profondeur, dans la région d'Utopia Planitia, «surnommée aussi les 'plaines du Paradis'», ce qui rendrait cette ressource particulièrement accessible aux futurs explorateurs et colons de la planète Mars.

     

    Plus précisément, ces données recueillies par le radar SHARAD, «l'un des six instruments qui équipe la sonde MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) au fil de 600 passages au-dessus du sud-ouest de ce bassin de 3.300 km de diamètre qui s'étend aux latitudes moyennes, dans l'hémisphère nord de la Planète rouge», suggèrent «que le sous-sol cache (entre 39 et 49° de latitude) un dépôt de glace d'eau aussi vaste que le Nouveau-Mexique, soit une superficie à peu près équivalente à la moitié de celle de la France».

     

    L'épaisseur de ce volume d'eau, qui «serait aussi important que celui du lac Supérieur», varierait «de 80 à 170 mètres et il suffirait de creuser à des profondeurs de un à dix mètres seulement pour rencontrer ce mélange de glace (sa teneur est évaluée entre 50 à 85 %), de roches et de poussières». C'est grâce à la couche superficielle qui recouvre ce dépôt, représentant «moins d'un pour cent de toute la glace d'eau martienne», que cette glace d'eau a pu éviter d'être sublimé.

     

    De ce fait, la région d'Utopia Planitia présente, du point de vue de l'exploration humaine de Mars, l'avantage de «disposer de ressources en eau accessibles, en plus d'être relativement plate» et d'être située à des latitudes intéressantes.


    On peut avancer que ce dépôt a été probablement formé à partir des chutes de neige. En s'accumulant, cette neige est «devenue une couche de glace mélangée avec de la poussière au cours d'une période dans l'histoire de Mars où l'axe de la planète était beaucoup plus incliné qu'aujourd'hui»: en effet, «à travers des cycles d'environ 120.000 ans», la Planète rouge pivote sur son axe, ce qui explique qu'une partie de la glace formée a migré aux latitudes moyennes.

     

     


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