• Astrophysique: grâce au Spectrographe Imageur (STIS) équipant le télescope Hubble (HST), un gigantesque nuage de gaz s’échappant de l'exoplanète GJ 436b a été détecté!____¤201506

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «A giant comet-like cloud of hydrogen escaping the warm Neptune-mass exoplanet GJ 436b» ont été publiés dans la revue Nature, a permis, pour la première fois, de détecter, grâce au Spectrographe Imageur (STIS) équipant le télescope Hubble (HST), un gigantesque nuage de gaz s’échappant (comme une queue cométaire) de GJ 436b, une exoplanète de type Neptune-chaud.

     

    Du fait que certaines longueurs d’onde bien particulières de la lumière émise par une étoile, qui traverse l’atmosphère d'une planète orbitant autour d'elle, sont absorbées, la signature qui en résulte caractérise l’atmosphère en question.

     

    Dans ce cadre, la gamme de longueurs d’onde des ultraviolets, utilisée dans l'étude ici présentée, conduit à «détecter des signatures atmosphériques plus importantes que dans les longueurs d'onde optiques», notamment celles de l'hydrogène, «le composant le plus fréquents de l'univers».

     

    C'est ainsi que l'observation dans le domaine des ultraviolets par le télescope Hubble de GJ 436b, lorsque celle-ci transite devant son étoile GJ 436, a fait découvrir «la présence d’une atmosphère extrêmement étendue qui entoure l'exoplanète, à l’image d’une queue de comète géante».

     

    Plus précisément, cette atmosphère, essentiellement composée d'hydrogène gazeux, «couvre environ 56% de la surface de l'étoile, ce qui est colossal en regard des 0,69% couverts par la planète elle-même» de sorte que «l'exoplanète pourrait avoir perdu 10% de son atmosphère depuis le début de sa vie».

     

    Cette étude, en permettant «de mieux comprendre l'évolution des planètes de faible masse qui orbitent très près de leur étoile», ouvre donc des perspectives nouvelles dans le cadre de la détection d'exoplanètes.

     

     


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