• Astrophysique: la galaxie spirale Andromède s'est structurée il y a moins de 3 milliards d'années, à la suite d'une collision majeure survenue entre deux galaxies!____¤201802

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «A 2–3 billion year old major merger paradigm for the Andromeda galaxy and its outskirts» sont publiés dans la revue MNRAS, révèle que lgalaxie spirale Andromède (*) s'est structurée il y a moins de 3 milliards d'années, à la suite d'une collision majeure survenue entre deux galaxies.

     

    Rappelons tout d'abord que la galaxie d'Andromède, voisine de notre Voie lactée, a «souvent été considérée» comme sa sœur jumelle. Cette proximité, qui permet de les comparer, a conduit à mettre en évidence une différence avec la Voie lactée, à la suite d'une «campagne d’observations américaine, menée entre 2006 à 2014»: alors que «les étoiles du disque de la Voie Lactée, dont fait partie notre Soleil, ne sont sujets qu’à un simple mouvement de rotation», dans «le disque géant d’Andromède, toutes les étoiles âgées de plus de 2 milliards d’années, subissent des mouvements désordonnés, dont l’ampleur est presque comparable à leur mouvement de rotation autour du centre de cette galaxie».

     

    Pour sa part, l'étude ici présentée est parvenue à expliquer ce comportement particulier de la galaxie d’Andromède «à l’aide de modélisations effectuées sur les plus puissants moyens de calcul disponibles en France - les calculateurs de l’Observatoire de Paris (MesoPSL) et de GENCI (IDRIS - CNRS) -, et après traitement de près d’un téraoctet de données». Il a été ainsi prouvé que «seule une collision 'récente' pouvait expliquer l’agitation des étoilescollision suivie par un épisode de formation stellaire dans l’ensemble du disque géant d’Andromède.

     

    Il a été établi qu'il y a «7 à 10 milliards d’années, à la place d’Andromède, se trouvaient deux galaxies sur une même trajectoire de rencontre». Les trajectoires des deux galaxies optimisées par simulation montrent qu'elles ont fusionné «il y a 1,8 à 3 milliards d’années» donnant naissance à la galaxie d'Andromède que nous connaissons. La plus grande des deux galaxies progénitrices «était environ quatre fois plus massive que la plus petite».

     

    Les «calculs numériques intensifs», ont permis en particulier de reproduire en détail, pour la première fois, l’ensemble des nombreuses structures qui composent Andromède: le bulbe, la barre et le disque géant qui «inclut un gigantesque anneau d’étoiles jeunes dont la stabilité avec le temps restait inexpliquée, ce qui vient d’être résolu». Soulignons ici que «c'est la première fois qu’une simulation numérique, basée sur 24 millions de particules, parvient à reproduire une galaxie avec autant de détails».

     

    Des observations réalisées entre 2008 et 2014 sur le télescope franco-canadien à Hawaii (CFHT) ont montré que le halo qui entoure la galaxie d'Andromède, composé «de gaz et d’étoiles peuplant une région dix fois plus étendue qu’elle», est traversé «par de gigantesques courants d’étoiles, dont le plus proéminent, s’appelle précisément le 'courant géant d’étoiles'». Pour sa part, le disque géant présentait «des bords déformés, sur lesquels on retrouve également d’autres structures ayant la forme d’amas diffus ou de coquilles».

     

    Cette étude a fait apparaître que «le 'courant géant d’étoiles' ainsi que les coquilles proviennent du plus petit progéniteur, tandis que les amas diffus et la déformation du disque proviennent du plus grand», ce qui «explique pourquoi les premières structures sont sous-abondantes en éléments lourds par rapport aux secondes : le plus petit progéniteur étant moins massif, il a formé moins d’éléments lourds et d’étoiles que le plus grand». Notons pour finir, que cette «collision gigantesque qui a eu lieu alors que notre Terre existait déjà, pourrait avoir laissé des traces dans notre environnement, le Groupe Local».

     

     

    Lien externe complémentaire (source Wikipedia)

    (*) Galaxie d'Andromède

     

     


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