• Paléontologie: l’importance de Waptia fieldensis dans la longue histoire évolutive des arthropodes (animaux articulés) a été mis en lumière! ____¤201806

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «Waptia fieldensis Walcott, a mandibulate arthropod from the middle Cambrian Burgess Shale» ont été publiés dans la revue Royal Society Open Science, a permis de mettre en lumière l’importance de Waptia fieldensis dans la longue histoire évolutive des animaux articulés: les arthropodes.

     

    Rappelons tout d'abord que Waptia, «un animal emblématique des Schistes de Burgess» (un site paléontologique «classé au patrimoine mondial UNESCO qui ne cesse de livrer des informations cruciales sur les débuts de la vie animale il y a plus de 500 millions d’années»), est «un petit animal d’environ 5 cm de long que l’on pourrait confondre avec une crevette».

     

    L'étude ici présentée a examiné «pas moins de 1800 spécimens conserves dans les collections du Royal Ontario Museum de Toronto et du Musée National d’Histoire Naturelle de Washington DC».

     

    Waptia, qui était «protégé par une carapace bivalve», avait «des yeux composés, des antennes sensorielles et des mandibules étonnamment semblables à celles des arthropodes actuels, constituées d’une partie masticatrice et d’un palpe soyeux».

     

    Notons ici que «les mandibules caractérisent le groupe le plus diversifié de la planète, celui des mandibulates, regroupant insectes, crustacés et mille-pattes». Cependant, «l'originalité de Waptia est l’absence d’une seconde paire d’antennes comme c’est le cas chez les insectes et les myriapodes (mille-pattes)». Alors que, jusqu'ici, on pensait «que la perte de ces antennes était liée à l’adaptation des arthropodes au milieu terrestre», Waptia prouve «qu’elle s’est également produite en milieu marin, et beaucoup plus tôt dans l’histoire évolutive des arthropodes».

     

    D'autre part, Waptia était aussi «pourvue d’une série d’appendices armés d’extensions épineuses» qui «permettaient la capture de petites proies qui étaient démantelées ventralement avant d’être ingérées». De plus, «la partie postérieure de l’animal possédait six paires d’appendices frangés de nombreuses lamelles, utilisés à la fois pour la respiration à la manière de branchies, et pour la nage».

     

    Du fait que «l'abdomen articulé et l’éventail caudal permettaient quant à eux une grande flexibilité corporelle et un contrôle directionnel», la reconstitution numérique en 3D proposée démontre «que Waptia était un animal nageur très actif, capable d’explorer son environnement, de capturer des proies et sans doute de se poser sur des reliefs sous-marins».

     

    En outre, «une analyse cladistique portant sur plus de 200 caractères morphologiques a permis de préciser les liens de parenté entre Waptia et les autres arthropodes»: au bout du compte, «l'arbre obtenu confirme que Waptia et d’autres formes apparentées appartiennent bien aux mandibulates et sont proches de l’origine des crustacés et des insectes».

     

    Pour finir, soulignons que «les premiers spécimens de Waptia ont été découverts par Charles Walcott (*) le 30 août 1909 comme l’indique son carnet de terrain où figure le premier croquis de cet arthropode». Il considère que Waptia est «l’un des plus élégants crustacés des Schistes de Burgess».

     

    Curieusement, Waptia fieldensis, qui a été «décrite de façon très succincte en 1912», tombera dans l’oubli «et personne ne tentera de l’explorer en détails». Néanmoins, cette étude fait voir que «l'interprétation de Walcott, souvent critiquée car trop simpliste, s’avère aujourd’hui être juste», car Waptia est bien un fossile clé «à l’origine des pan-crustacés, terme scientifique utilisé pour désigner le super-groupe des crustacés et des insectes».

     

    Lien externe complémentaire (source Wikipedia)

    (*) Charles Walcott

     

     


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