• Paléontologie: les caractéristiques très particulières d'un ichtyosaure ont conduit les scientifiques a créer un genre «rien que pour lui»!____¤202012

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «A new ophthalmosaurid ichthyosaur from the Upper Jurassic (Early Tithonian) Kimmeridge Clay of Dorset, UK, with implications for Late Jurassic ichthyosaur diversity» sont publiés dans la revue PLOS ONE, a permis de décrire un ichtyosaure dont les caractéristiques spécifiques particulières ont conduit les scientifiques a créer «un genre et une espèce rien que pour lui».

     

    Relevons tout d'abord que l'ichtyosaure en question a été trouvé par «un collectionneur amateur de fossiles, Steve Etches», lors «d'une promenade sur une plage du Dorset en 2009», une région anglaise «connue pour être un vivier de fossiles» («le premier fossile de dinosaure scientifiquement décrit a d'ailleurs été trouvé là-bas»).

     

    Ce collectionneur passionné «reconnaît tout de suite l'apparence d'un ichtyosaure». Rappelons ici que les ichtyosaures, sont des «vertébrés  tétrapodes, autrefois classés parmi les reptiles», qui «régnaient sur les mers du Trias inférieur au Crétacé supérieur, il y a environ 200 millions d'années». Cependant, comme «ce fossile a quelque chose de différent, Etches le confie alors aux scientifiques de l'université de Portsmouth pour l'étudier».

     

    Onze ans après, l'étude ici présentée, fruit de leur travail, décrit en détails l'animal. Si elle confirme qu'il s'agit bien d'un ichtyosaure, elle remarque que «celui-ci a plusieurs caractéristiques qui le rendent tout de même unique». Concrètement, la nouvelle espèce, qui a été dénommée Thalassadraco etchesi, où «Thalassodraco signifie 'dragon des mers' en grec» et où «etchesi est un hommage à Steve Etches», a vécu «il y a environ 150 millions d'années, pendant le Jurassique supérieur (le Tithonien plus précisément)».

     

    Thalassadraco etchesi avait «une cage thoracique large, des nageoires courtes et surtout deux cents petites dents coniques et délicates taillées pour la chasse aux anciens céphalopodes». Mesurant «environ 2,50 mètres de long», il était «plutôt petit pour un ichtyosaure», puisque «le spécimen le plus grand qu'on connaît mesurait près de 20 mètres».

     

    Sa cage thoracique inhabituelle et ses petites nageoires, notamment, «rendent cet animal spécial»: ainsi, «il aurait pu nager d'une manière différente des autres ichtyosaures», car, alors que «les ichtyosaures ont une apparence proche des dauphins», et que, comme eux, «ils devaient remonter à la surface pour respirer», Thalassadraco etchesi possédait également «une nageoire caudale verticale qui rappelle celles des requins actuels».

     

     


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