• Paléontologie: un nouveau dinosaure théropode couvert de plumes jusque sur ses pattes arrière, ce qui en fait un animal à quatre ailes, a été décrit!____¤201709

     

    Une étude, dont les résultats intitulés «A new Jurassic theropod from China documents a transitional step in the macrostructure of feathers» ont été publiés dans la revue The Science of Nature, a permis de décrire un nouveau dinosaure théropode couvert de plumes jusque sur ses pattes arrière, ce qui en fait un animal à quatre ailes qui nous renseigne sur l'histoire des plumes et celle du vol.

     

    Baptisé Serikornis sungei et surnommé Silky (poule soie en français) car «son plumage soyeux évoque cette race de poules», cet animal, qui «mesurait 48 cm de longueur», vivait «il y a 160 à 165 millions d'années, en plein milieu du Jurassique, dans ce qui est aujourd'hui le Liaoning, au nord de la Chine actuelle, une région où ont déjà été exhumés des dinosaures à plumes».

     

    L'étude ici présentée relève «l'absence de 'barbules', ces petits crochets qui agrippent les plumes voisines et rigidifient le plumage» et elle souligne également que «les plumes étaient symétriques, un défaut grave pour les paléontologues car il est dit que leur asymétrie est indispensable au vol, pour des raisons aérodynamiques».

     

    Comme le squelette montre «l'absence de sternum développé, sur lequel les oiseaux modernes attachent les puissants muscles des ailes, et une faiblesse structurelle des membres antérieurs», il apparaît que «Silky pouvait courir mais pas voler en battant des ailes». Cependant, «il est possible qu'il ait été capable de planer».

     

    Du fait que «ses pattes se terminaient par des griffes lui permettant sans doute de grimper aux arbres», on peut penser «qu'il en redescendait en planant, par exemple pour fondre sur une proie», un pas franchi, entre autres, par l'archéoptéryx et l'anchiornis, «deux dinosaures à plumes à peu près contemporains de Silky (à l'échelle des temps géologiques)».

     

    Ceci confirme une fois de plus que la plume, «ayant servi d'abord de parure ou de manteau», a précédé le vol: l'envol aurait «eu lieu plus tard, au Crétacé, chez des dinosaures ressemblant peut-être au microraptor, avant qu'ils ne deviennent des oiseaux».

     

     


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